The Effectiveness of Karma Systems in Social Websites

Karma as a Social Interaction Design Pattern in Websites

The principles of karma are understood worldwide. We all like to believe that the good deeds and actions we do will be returned to us in one way or another. At its core, karma encourages us to help others.

Most of us were introduced to systems that promote good behavior as early as elementary school. Kids who misbehaved would endure punishments such as restricted play times and detention, while those who excelled and conducted themselves properly received rewards and extra credit, even if it was simply a gold star sticker.

Karma as a Social Interaction Design Pattern in Websites

In consumerism, loyal patronage is rewarded at gas stations, airlines, grocery stores, and so forth through loyalty cards where customers receive special discounts and benefits once they collect enough points.

Karma as a Social Interaction Design Pattern in Websites

The Effectiveness of Karma Systems in Social Websites

Karma as a game mechanic works wonderfully in social systems. We see karma game mechanics in action most frequently for user contributions in sites like Reddit, Hacker News (HN), Stack Overflow, and Foursquare.

While each of these sites (along with the many more that have similar features) employ their own algorithms for determining a users karma standing, the general idea tends to be pretty consistent: Good actions (such as submitting good links or flagging link spam) increases your karma, while bad actions (like submitting spam or trolling) decreases karma.

In the social web, karma allows a community to self-regulate itself, which tremendously helps in scalability. For example, Reddit one of the biggest websites in the world, garnering close to half a billion page views a month is able to run with only 6 staff members, no doubt thanks to the help of the millions of people who use the site and the karma system Reddit has developed.

Karma as a Social Interaction Design Pattern in Websites

Karma System Design Pattern

Karma points are often referred to as reputation points. Users accumulate karma/reputation points as they use and interact with the site and its users. These points can garner prestige within the community, as well as special features only available after attaining a certain quantity of points.

Stack Overflow UsersThe Stack Overflow Users page displays top users with the highest amount of reputation points.

The points are earned by performing various site tasks such as submitting good content, leaving a good comment, or performing an encouraged site action such as filling out your user profile.

Karma points are rewarded by other users (often called "upvoting") and by the site.

Karma/reputation points are earned by submitting good links and writing good comments on Reddit.

Foursquare and Gowalla serve as good examples of systems that reward users for taking advantage of their service and sharing that information with their friends. The badges that users unlock for checking in at new locations offer rewards that can be shared with friends online.

Foursquare badges are displayed on user profiles.

Some systems unlock features of the website once a user gets a certain number of karma points. Usually, these features give users who have proven their dedication and are intimately familiar with the community guidelines as indicated by their high number of karma points a set of special community-management abilities such as content moderation and the ability to flag content as spam. For example, in Hacker News, you are able to flag submissions and make user interface customizations (for yourself) once you reach a certain number of points.

Users of Hacker News estimate that at about 250 karma points, they are able to change the top bar color of the site.

Why Do Karma Systems Exist?

So whats the point of having a karma system on websites? Do these websites really need to associate a rank to their users in order to become (or remain) successful?

The real kicker with karma-based game mechanics is that they keep users coming back. In the case of any website, the rate at which you can retain users is a key ingredient of a successful website. While it is certainly important to always be reaching out to new users, returning users should be a top priority. Rewarding your current users for their deeds (and also keeping score of these deeds for them) is a huge tool for encouraging loyalty. If you can get your users to put the time into building up a reputation in your site, they are much less likely to stray somewhere else.

User Benefits of a Karma System

We can see why a socially oriented website would want to take advantage of the benefits provided by a reputation points system. The potential bump in visitor loyalty and participation is certainly tempting to site owners and web developers, but the rewards are not restricted to those running the show.

Whats in it for users of the site?


A well-functioning site that ranks users and content based on the credibility of those who post and promote information is a great tool for the sites audience. The internet is an easy place to get lost in information overload. An excellent method for sifting through information to find what interests us is to use sites like Digg and Reddit, whose featured content has found success amongst a scrutinizing (and often brutal) audience.

Humans are wired to trust other humans a concept known as social proof. When we have a tool that ranks content based on the feedback of thousands of people, it saves us time from wading through junk, allowing us to discover content that have been vetted by a community of people.

Opportunities for Top Users

On a more individual level, when we can see that a site user is experienced and reliable, the information they choose to share with us seems to bear more weight. Thus, a benefit for amassing reputation points is the influence that can come with it.

There are other rewards to be had outside of the obvious for a user who fulfills a contributor/curator role in a social media site. It is an arduous challenge to build a reputation within an online community of thousands (even millions), and the outcome of doing so can be immensely beneficial personally. For those who are looking to promote their own work, for example, having a great karma score will immediately increase the exposure of your own content. External career opportunities arise when people prove their mettle in these competitively social sites, as in the example of a software developer who got a Google interview by being a top contributor on Stack Overflow.

Downsides of Karma Systems

There are several issues in systems that incentivize participation.

Gaming the System

One primary issue is that, because attaining reputation points comes with benefits that increases a users success in promoting their own work, there will always be a few users that will look for ways to exploit the system to their advantage. This is often referred to as gaming the system.

For example, on Digg, because of the amount of traffic a site can get when their content becomes popular on the site, some groups have taken to gaming the system to their benefit.

Theoretically, a system relying on reputation points to rank user-contributed content should, as a matter of course, be able to self-regulate itself; but in practice, karma-based systems regularly fail in this area because users gaming the system may have greater incentives (such as financial gain) than users who participate in the system fairly and without external influences with regards to their site conduct.

Despite how sophisticated the systems spam detection algorithms are and how big the site moderator staff is, there will always be users who will persevere in figuring out a way to exploit the system for personal and financial gain. Any time a site or web service on the web builds a high level of success, the race is on to exploit and abuse it to get a leg up on other users. Oftentimes, the result is disingenuous user-generated contributions by people who want to get more page views on their sites.

Ironically, karma systems promote a situation that is diametrically opposed to the core purpose behind it; instead of encouraging good behavior and helpfulness among its users, it entices some to behave in unscrupulous ways to get ahead of others.

Drowning Out New Users

Another downfall of karma systems is that as a community gets older and bigger, it makes it difficult for newcomers to get their voices heard amidst the old guard. Social classes begin to form (e.g., top users versus "noob" users). As a result, we see effects analogous to the rich-gets-richer socioeconomic class phenomenon. While anyone certainly has the opportunity to overcome the odds, it becomes difficult as older, top users get more and more entrenched into the community a situation not unlike the difficulty of unseating a political incumbent.

Implementing Karma Systems in Websites: Examples and Tools

So far, one thing that reigns true about karma systems is that they work best on large-scale sites that currently have (or anticipate on having) a high volume of user contribution and interaction. The examples used above are all custom-developed sites built from the ground up specifically to accommodate a user reputation system.

This, then, begs the question: Can a karma system work in standard websites, such as a portfolio site or blog?

For example, much like large social media sites, blogs struggle with spam clogging up the comments system. Currently, the most prevalent way of catching comment spam is to employ software that automatically catches spam and/or manual moderation by site administrators. However, wouldnt it be nice if users themselves helped a site they loved by contributing good comments, flagging comment spam, and rating content?

Lets take a quick look at a few tools for incorporating karma systems in your websites.

Plugins and Extensions

If you happen to be using a content management system like WordPress or Drupal, there should be extensions available to you that will allow you to implement forms of karma-based interaction features.

Heres a short list of extensions for WordPress and Drupal:

  • BuddyPress: Adds social networking capabilities to your WordPress installation
  • Disqus Comment System: Replaces the core WordPress comments system with a more robust system that has user options for flagging spam and upvoting comments
  • GD Star Rating: Allows users to rate and review content of a WordPress site
  • Comment Rating: WordPress plugin that allows users to rate comments with "like" or "dislike"
  • Comment Rating Widget: Extends the Comment Rating plugin above with additional features
  • Voting API: Powerful Drupal module for creating robust site voting systems
  • Fivestar: Configurable Drupal module for adding a rating widget
  • Flag: Can add highly customizable flagging features to a Drupal site (read more about it in our list of top 20 Drupal modules)

Third-Party, Social Networking APIs

Social networking sites such as Facebook and Twitter have APIs that site builders can use for obtaining data about online content. Using a social networking API can allow site users to rate, share, and vote content by way of retweeting or liking. Content with more retweets or Facebook likes can then provide social proof for the quality of a piece of content.

Smashing Network displays Facebook Like counts on content featured in the network.

An idea of a karma system for comments, for example, could be to provide a "Like" Facebook button on comments; other users can then use the feature to vote up a comment they like. Perhaps a tiered system can be in place where the more retweets your comment gets, the more prominent it becomes, bubbling up to the top of the comment stack and providing special benefits such as the ability to leave a link to your own site.

Here are links to popular social media APIs:

Bundesrat verabschiedet Botschaft zum Bundesgesetz


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Bundesrat verabschiedet Botschaft zum Bundesgesetz über die Unternehmens-Identifikationsnummer

Neuchâtel, 28.10.2009 - Bern, 28.10.2009 - Der Bundesrat hat die Botschaft zum Bundesgesetz über die Unternehmens-Identifikationsnummer (UIDG) zu Handen der eidgenössischen Räte verabschiedet. Mit dem UIDG wird die formell-gesetzliche Grundlage zur Einführung einer schweizweit einheitlichen und eindeutigen Unternehmens-Identifikationsnummer (UID) gelegt.

Heute existieren in der öffentlichen Verwaltung zahlreiche unterschiedliche Identifikationsnummern für Unternehmen. Diese Nummernvielfalt erschwert die Zusammenarbeit zwischen den Unternehmen und der öffentlichen Verwaltung. Doppelspurigkeiten und ineffiziente Abläufe sind die Folge. Die Unternehmen werden unnötig administrativ belastet und bei der öffentlichen Hand entstehen erhebliche Mehrkosten.

Die heutige Vielzahl von unterschiedlichen Identifikationsnummern soll sukzessive reduziert und durch die neue einheitliche UID ersetzt werden. Als Voraussetzung für organisationsübergreifende und medienbruchfreie Datentransaktionen kommt der UID zudem eine zentrale Bedeutung für E-Government zu.

Der Gesetzesentwurf sieht die schrittweise Einführung der UID ab 2011 vor und soll bis Ende 2015 auf alle Verwaltungsstellen von Bund, Kantonen und Gemeinden ausgedehnt werden. Damit können die Unternehmen für Kontakte mit den wichtigsten Verwaltungsstellen die UID als Identifikator verwenden.

Das UIDG regelt nicht nur die Einführung der UID, sondern auch den Aufbau eines eigenständigen, teilweise öffentlich zugänglichen UID-Registers. Diese zentrale Datenbank ist erforderlich, um die Zuweisung, Verwaltung, Verwendung und Abfrage der UID sicherzustellen. Die darin enthaltenen Daten zu den Unternehmen sind auf das für die Identifikation notwendige Minimum beschränkt, womit den Anliegen des Datenschutzes Rechnung getragen wird.

Der Gesetzesentwurf wurde den interessierten Kreisen zwischen Januar und April 2009 zur Vernehmlassung unterbreitet. Die Grundidee einer einheitlichen Unternehmens-Identifikationsnummer stiess auf grosse Zustimmung. Es wurden aber verschiedene Vorbehalte gegenüber der detaillierten Ausgestaltung des Gesetzes geäussert. Den wichtigsten Kritikpunkten konnte im nun vorliegenden, überarbeiteten Entwurf Rechnung getragen werden. Der BR hat vom Bericht über die Ergebnisse der Vernehmlassung Kenntnis genommen.

Die Botschaft und der Gesetzesentwurf werden im Bundesblatt veröffentlicht.

Adresse für Rückfragen:

Ernst Matti, BFS, Abteilungschef Unternehmungserhebungen
Tel. +41 32 71 36645
Fabio Tomasini, BFS, Sektionschef Betriebs- und Unternehmensregister
Tel. +41 32 71 36438


Bundesamt für Statistik

Mehr Transparenz beim Daten sammeln


Berlin - Die Sachbearbeiter der Schutzgemeinschaft für allgemeine Kreditsicherung - besser bekannt als Schufa - haben sich auf Mehrarbeit eingerichtet. Und in Hamburg, bei der Wirtschaftsinformation Bürgel, haben die Datensammler personell aufgestockt. "Einen richtigen Ansturm von Anfragen wird bestimmt nur die Schufa verzeichnen - wir rechnen mit einem leicht erhöhten Volumen", heißt es beschwichtigend aus Norddeutschland.

Grund für die Aufregung: Seit dem 1. April haben Verbraucher mehr Rechte gegenüber Auskunfteien, die Informationen über die tatsächliche oder vermeintliche Zahlungsfähigkeit von Privatpersonen sammeln und verkaufen. Eine Änderung des Bundesdatenschutzgesetzes (BDSG) macht das möglich. Einmal im Jahr kann nun jeder von Schufa, Creditreform und Co. kostenlos eine Selbstauskunft in Textform verlangen.

Jährlich eine Gratisauskunft

Verbraucherschützer begrüßen die Gesetzesänderung. Vor allem die kostenlose Eigenauskunft bewerten sie als Durchbruch. Kein Wunder, schließlich haben sie lange für Einblicke in das Geschäft mit Daten gekämpft. "Der Verbraucher hat jetzt ein Recht auf zügige Auskunft der über ihn gespeicherte Daten", sagt Frank-Christian Pauli vom Verbraucherzentrale Bundesverband.

Eines sollte der Bürger aber bedenken: Bei jeder Anfrage müssen Geburtsdatum und Name angegeben werden - hatte die Auskunftei diese Information bisher noch nicht, hat sie sie nun. Auch aus diesem Grund geht Verbraucherschützern die Regelung nicht weit genug. Sie fordern, Dienstleister zu verpflichten, automatisch eine Auskunft zu versenden.

Die bei Dienstleistern gespeicherte Datenmenge ist riesig. Jeder, der volljährig ist, kann davon ausgehen, dass irgendwo Informationen über sein Zahlungsverhalten gespeichert sind. Die Schufa allein hält Daten von 65 Millionen Deutschen vor und ist damit die größte Auskunftei. Auch die anderen Großen kommen auf mehr als zehn Millionen Datensätze. Bürgel etwa wirbt mit mehr als 39 Millionen Personeninformationen.

Und viele dieser gespeicherten Angaben sind falsch. Eine Studie im Auftrag des Bundesministeriums für Verbraucherschutz hat schwere Mängel bei Anwendern von Scoringmethoden für die Prüfung der Kreditwürdigkeit ergeben. Allein bei der Schufa waren damals 45 Prozent der gespeicherten Eintragungen fehlerhaft.

Verbraucherschützer raten daher jedem, von seinem neuen Auskunftsrecht Gebrauch zu machen. Und Fehler, wenn sie auftauchen, korrigieren zu lassen, denn sie können massive Folgen haben. Auskunfteien errechnen anhand der Daten einen Scorewert, der die Bonität einer Person errechnet. Ein schlechter Score-Wert kann zum Beispiel dazu führen, dass der gewünschte Kredit nicht gewährt wird. Vordrucke für die Anfrage gibt es auf der Homepage des Bundesdatenschutzbeauftragten (

Scoringmethoden geändert

Hinter dem Scorewert stehen Rechenmodelle, die mit unterschiedlichen Daten gefüttert werden. Dazu zählen Angaben zum Zahlungsverhalten, aber auch allgemeine statistische Informationen wie Alter oder Wohnort. Der Gesetzgeber verbietet den Auskunfteien nicht, personenbezogene Daten zu sammeln, um anhand dieser eine Aussage darüber treffen zu können, ob jemand seine Rechnung pünktlich bezahlen will und kann. Er beschränkt aber die Informationen, die Auskunfteien, und damit letztlich alle Unternehmen, heranziehen dürfen. Nun ist der Rahmen für die Bewertung erstmals gesetzlich geregelt: Berechnungen sind erlaubt, wenn sie sich auf ein wissenschaftlich anerkanntes mathematisch-statistisches Verfahren stützen und die genutzten Daten für die Wahrscheinlichkeit erheblich sind, ob ein Kunde zahlen kann und will.

Erschwerte Datenweitergabe

Seit April ist auch gesetzlich geregelt, wann Unternehmen Informationen zur Bonität an Auskunfteien weitergeben dürfen. Diese Punkte müssen erfüllt sein: Offene Rechnungen dürfen nur gemeldet werden, wenn der Schuldner bereits zwei Mal gemahnt und über die Weitergabe der Daten informiert wurde. Zwischen Mahnung und Meldung müssen vier Wochen liegen. Und die Forderung muss unstrittig sein.

Außer Informationen über offene Forderungen dürfen Datensammler auch Angaben von Banken und anderen Kreditinstituten einholen: Girokontenverträge, laufende Kredite, beantragte Hypotheken oder andere Bankgeschäfte sind ein offenes Buch. Der Bürger wird von seiner Bank informiert, wenn sie diese Daten weitergibt. Ebenso müssen auch Unternehmen Bescheid geben.

Die Schufa hat ihre Gebühren bereits angehoben. Für die nun kostenfreie Eigenauskunft musste man zwar bislang 7,80 Euro auf den Tresen legen. Die sogenannte Verbraucherauskunft, die oft beispielsweise Vermieter vor Vertragsabschluss verlangen, kostete aber ebenso viel und schlägt nun mit satten 18,50 Euro zu Buche.

Deutschlands größte Auskunftei spart außerdem am Service: Direkt am Schalter wie bisher kann sich der Bürger seine Schufa-Auskunft nicht mehr abholen. Bei den meisten anderen Auskunfteien war aber bereits vor dem 1. April allenfalls eine Auskunft per Fax oder sogar nur auf postalischem Wege möglich.

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Mehr Transparenz beim Daten sammeln

Von Kathrin Gotthold 6. April 2010, 04:00 Uhr

Gesetzänderung: Schufa und andere Auskunfteien müssen Informationen jetzt kostenlos preisgeben